Louis Wain, el artista de los gatos humanoides

Tiempo estimado de lectura: 5 minutos Se cumplen 81 años de la muerte del artista Louis Wain, conocido por sus dibujos de gatos representados como humanos. Su historia llegará al cine en breve.

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Por Silvina Ghiselli (silvinaghiselli@gmail.com)

Este 4 de julio se cumplen 81 años de la muerte de Louis Wain, artista inglés cuya obra continúa sorprendiendo a generaciones de niños y adultos. Sus dibujos, pinturas y algunas piezas de cerámica tienen un único motivo: gatos. Los hay grandes, pequeños, enormes, y haciendo cosas de felinos pero también de humanos, en colores o en blanco y negro.

Si bien la obra de Wain tiene relevancia en su país de origen, no ha sido tan difundida en el resto del mundo. Esto cambiará muy pronto, ya que a fines de 2020 se estrenará ‘Louis Wain, biopic sobre la vida del artista.

El niño y el joven Wain

Louis William Wain nació el 5 de agosto de 1860 en Clerkenwell, Londres. Fue el mayor de seis hijos y el único varón. Como tenía labio leporino, su médico recomendó que no asistiera a la escuela hasta que cumpliera 10 años. Esto lo transformó en un niño solitario y mayormente retraído.

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Louis Wain en su mesa de dibujo.

Una vez que logró completar la etapa escolar, siguió sus estudios en el West London School of Art, donde unos años más tarde llegó incluso a ser profesor. Sin embargo, la buena fortuna no estuvo mucho tiempo más de su lado. En 1880 murió su padre y tuvo que hacerse cargo de la economía de su casa, asumiendo la responsabilidad de cuidar a su madre y a sus cinco hermanas.

Sin embargo, esto no detuvo a Wain, quien con sólo 20 años decidió dejar la docencia para incursionar en el campo artístico de manera más directa, vendiendo sus obras. En un principio se especializó en dibujos de animales y escenas campestres. Logró trabajar en varias revistas, como ‘Illustrated Sporting and Dramatic News’ e ‘Illustrated London News’.

Más adelante, también comenzó a trabajar por encargos que le hacían en las ferias agrícolas. Entonces se orientó a realizar ilustraciones sumamente detalladas de casas de campo, fincas y ganado.

Inspiración de la mano del amor

En 1883, Wain se casó con la institutriz de sus hermanas, la señorita Emily Richardson. Ella tenía 10 años más que él, lo cual para la época era bastante escandaloso. Sin embargo, ellos siempre se mantuvieron firmes en seguir adelante con su amor. Una vez casados, se mudaron Hampstead, al norte de Londres.

Tres años después de haberse casado, Richardson sufrió cáncer de mama y murió unos meses después. Este hecho afectó mucho a Wain, que jamás volvió a casarse. Sin embargo, en esa desgracia descubrió el tema que le daría vida a la mayor parte de su obra.

Durante la enfermedad, quien no se separaba nunca de su esposa era Peter, un gato blanco y negro que la pareja había rescatado una noche tras encontrarlo maullando bajo la lluvia. Era tal el amor y el apego de Peter con Richardson que Wain comenzó a representarlo a través de sus dibujos.

Hizo una gran cantidad de bocetos y su esposa lo alentó a publicarlos, aunque estos trabajos recién pudieron ser publicados después de haber muerto ella. El artista prosiguió dibujando a Peter por mucho tiempo. De hecho, al amigo inseparable de Louis y Emily se lo puede reconocer en las primeras obras publicadas del artista.

Una obra en constante evolución

El primer dibujo de Wain que representaba a gatos antropomorfizados, es decir, como humanos, data de 1886. Se publicó en la edición de Navidad de ‘Illustrated London News’ bajo el título «Fiesta de Navidad de gatitos» y mostraba 150 felinos enviando invitaciones, sosteniendo una pelota, jugando y dando discursos. Muchos de ellos se parecían a Peter.

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Obra de Louis Wain.

En esta etapa, los gatos todavía permanecían en cuatro patas y sin ropas. Otro trabajo muy conocido de Wain en esta época fue la ilustración de cuentos para niños.

En una segunda etapa, alrededor de 1890, los gatos del artista comenzaron a adquirir más cualidades humanas, como caminar erguidos y tener expresiones faciales notables, desde grandes sonrisas hasta gestos bien marcados de enojo. También se los empezó a ver con las vestimentas que estaban de moda en la época, tocando instrumentos musicales, tomando el té, fumando o yendo al teatro.  

Este aspecto estaba muy vinculado a las costumbres victorianas de la sociedad inglesa de fines del siglo XIX. Muchas veces, los gatos representaban una parodia del comportamiento humano en general.

En 1907, Wain viajó a Nueva York, en donde dibujó historietas como ‘Gatos de Ciudad’ y ‘Grimalkin’, para los periódicos ‘Hearst’. Más adelante, de vuelta en Inglaterra, creó una serie de piezas de cerámica producidas por Amphora Ceramics. La obra es llamada el ‘gato futurista’ y sus piezas corresponden a figuras de perros y gatos con formas angulares y marcas geométricas.

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Obra de Louis Wain.

Teorías sobre su salud mental

Muchos estudiosos, tanto de la historia del arte como de la medicina, han tratado de establecer distintas teorías acerca del desorden mental que Wain comenzó a sufrir alrededor de 1920. Algunos dicen padecía esquizofrenia y otros aseguran que tenía síndrome de Asperger.

Incluso se ha llegado a creer que su esquizofrenia se desencadenó por el hecho de que Wain tuvo toxoplasmosis. Irónicamente, esta enfermedad es transmitida por un parásito que los gatos despiden en su excremento.

En 1924, fue internado en el Springfield Mental Hospital, en Tooting, al sur de Londres. Un año después, el hecho se hizo noticia. Así, a partir de varias intervenciones que incluyeron la del primer ministro Stanley Baldwin, trasladaron al artista al Bethlem Royal Hospital en Southwark en primer lugar, y después al Hospital Napsbury, al norte de Londres.

Este establecimiento era amplio y, para la alegría de Wain, tenía una colonia de gatos. Allí pasó sus últimos 15 años hasta su muerte, acaecida en 1939.

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Obra de Louis Wain

Durante esta tercera etapa, la de su internación, Wain continuó dibujando por placer y amor al arte y a los gatos. Sus felinos seguían siendo antropomorfos, pero con colores mucho más saturados y brillantes, elementos surreales y psicodélicos, inusuales aún en las corrientes pictóricas de la Inglaterra de principios de 1900.

‘Louis Wain’, la película

La película sobre la vida del artista que se estrenará a fines de 2020 será dirigida por Will Sharpe, quién también escribió el guión, junto a Simon Stephenson, Andrea Riseborough y Toby Jones.

Los protagonistas serán Benedict Cumberbatch, que interpretará a Wain, y Claire Foy, que hará el papel de su esposa Emily. La producción estará a cargo de Sunnymarch y Shoebox Films para Studiocanal, Film4 y Amazon Studios.

Sobre su nuevo papel, Cumberbatch ha expresado: «me emociona la posibilidad de interpretar a Louis Wain y de producir una película tan especial. Admiro el trabajo de Will (Sharpe) desde hace varios años a partir de ‘Flowers’ ; cuando nos conocimos supe que se trataba de la persona perfecta para darle vida a la trayectoria de Louis». «Juntos, planeamos brindarle al público una historia sinceramente inspiradora, lúdica, estimulante de creatividad y sobre el poder perdurable del amor«.

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