Bielsa vs. el Big Data, o el partido más difícil del Leeds

Tiempo estimado de lectura: 4 minutos Marcelo Bielsa y su Leeds United están cerca de lograr el ascenso a la Premier League inglesa, pero un club con una filosofía innovadora basada en el estudio de datos, todavía no les permite festejar.

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Tiempo estimado de lectura: 4 minutos

Por Juan Andrés Litwin (juanandreslitwin@gmail.com)

El de Marcelo Bielsa es un apellido que abre una grieta en el fútbol argentino, entre quienes admiran su trabajo, su honestidad y disfrutan de ver jugar a sus equipos, y quienes centran su atención en el resultado final para colocar bajo la lupa su cantidad escasa de títulos. Hoy, amantes y detractores tienen una nueva oportunidad de deleitarse.

Leeds United, el equipo dirigido por el técnico argentino, marcha primero en la League Championship, campeonato de la segunda división de fútbol de Inglaterra. Y este jueves se enfrenta en un partido clave al Barnsley, en el camino hacia el ansiado ascenso y el título.

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Marcelo Bielsa, DT del Leeds United que busca el título en la League Championship.

En la carrera hacia el regreso a la Premier League, la League Championship entrega dos ascensos directos y uno a través de un play off. En la disputa por esos dos asientos están Leeds y sus dos perseguidores inmediatos, West Bromwich Albion y Brentford. Este último, club con una metodología de trabajo completamente diferente a la del resto.

Apuestas con Data y Analytics

En 2012 Matthew Benham, magnate que hizo su fortuna en el mundo de las apuestas, adquirió la mayoría societaria del Brentford. Además de ser un gran apostador, Benham es físico egresado de la Universidad de Oxford y fundador de una compañía dedicada a elaborar combinaciones de apuestas que garanticen un rendimiento elevado, con la que terminó de forjar su riqueza.

Gracias al trabajo de Benham, el club Brentford toma todas sus decisiones basándose en datos objetivos y análisis a través de algoritmos. Desde qué jugadores comprar o en qué lugar de la cancha deben jugar, hasta desde qué ubicación en el campo deben patear o no al arco.

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Matthew Benham, el inglés que puede arrebatarle la copa a Bielsa.

Su descomposición del juego, en datos, les permite determinar, por ejemplo, que los intentos de anotar desde ciertos sectores del campo tienen una probabilidad tan baja de acierto, que los jugadores tienen prohibido probarlos.

El ejemplo de ‘Moneyball’ en el fútbol

La estrategia de contrataciones que utilizó el equipo de baseball americano Oakland Athletics para ganar las grandes ligas se hizo popular en la película ‘Moneyball’ (‘El juego de la fortuna’), protagonizada por Brad Pitt en 2011. A través de un análisis matemático se elegían los jugadores que mejor se adaptaban al proyecto y cumplían con el criterio principal, llegar a base.

Brentford hace lo mismo, con algunos matices. Su scouting no se centra en el buen ojo de un gran conocedor del juego, sino nuevamente en los datos. Solamente buscan jugadores jóvenes que tengan un precio bajo o adecuado y con poder de reventa.

El ejemplo más preciso de su filosofía fue la compra del delantero franco argentino Neal Maupay, por quien pagaron 1.5 millones de libras al Brest, de la segunda división de Francia. Después de dos temporadas, tras haber marcado en la segunda 25 goles, fue elegido el mejor jugador del torneo, lo vendieron por 19.8 millones de libras al Brighton, y se transformó en la venta más importante de la historia del club.

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Brad Pitt en una escena de ‘Moneyball’.

Ver oportunidades en el descarte

Si bien sus búsquedas suelen centrarse por fuera del mercado inglés, donde consideran que los precios están inflados, han instrumentado otro approach más interesante. Los jugadores de las academias o inferiores, que los grandes equipos ingleses descartan por su escasa probabilidad de alcanzar el primer equipo, Brentford los toma a través de acuerdos con los demás clubes. Les paga un precio modesto y pacta ganar un porcentaje por una eventual futura venta del jugador.

Brentford también ha tomado una decisión drástica respecto a sus jóvenes y su cantera. Los equipos juveniles ya no compiten en los torneos oficiales, donde solían ser grandes protagonistas. Esto se debe a que perdían a sus jóvenes talentos ante los clubes más grandes. A comienzos de 2019 su equipo de reserva volvió a ser noticia porque le propinó una goleada (5-2) al Bayern Munich, el club más poderoso del fútbol alemán.

Midtjylland, el primo danés

En 2014 Benham compró otro club de fútbol. Siguió el consejo del codirector del Brentford, Rasmus Ankersen, y adquirió Midtjylland, un equipo de la primera división de Dinamarca.

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Festejo del Midtjylland el día que ganó la copa danesa por primera vez.

El modelo ya ha dado sus primeros frutos y Midtjylland ha ganado dos ligas (las primeras en la historia del club)más una Copa local. También ocuparon las portadas de todos los diarios del mundo cuando derrotaron al Manchester United en una competencia europea.

La filosofía de estos dos clubes se refleja en una entrevista que Ankersen concedió al medio ‘Bleacher Report’, cuando dijo que «para poder vencer a Goliat, David necesita un arma diferente. Si hubiera usado la misma que Goliat, hubiera perdido la batalla. Debemos buscar nuestras armas. De eso se trata Brentford«.

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